¿Cómo se mide el dolor?

Imágenes del medidor de dolor del Dr.Mackey
Imágenes del medidor de dolor del Dr.Mackey

Normalmente la parte más complicada de ser científico no es hacer un experimento, sino diseñarlo. Pongamos un ejemplo: imagina que se quiere ver si un analgésico nuevo es eficaz en humanos. Un analgésico (como el paracetamol) es capaz de calmar el dolor, así que la mejor prueba seria dárselo a pacientes con dolor y comprobar si disminuye.

Primero deberíamos  considerar un experimento en el que todos los pacientes sufran dolor por la misma enfermedad (descartando que el nuevo medicamento influya en unas enfermedades más que en otras), y que tenemos dos grupos de pacientes, uno al que le administramos el medicamento, y otro que toma uno falso como placebo. (El efecto placebo es la principal causa del supuesto funcionamiento de todos los tratamientos alternativos como la homeopatía, en la bibliografía hay acceso a información adicional).

Tenemos a nuestros pacientes con dolor de espalda, por ejemplo; a la mitad le damos el medicamento real y comprobamos los niveles de dolor antes y después. Si el dolor disminuye con el medicamento, el experimento habrá sido un éxito.

Esto puede ser relativamente  fácil, pero ¿qué pasaría en la práctica?

–    ¿Cómo se siente?
–    Si, ya me duele menos la pierna.
–    Pero, ¿cuanto menos?
–    No se, menos que antes de tomarme la pastilla.
–    ¿En una escala del uno al diez, cuanto le duele ahora?
–    Pues…antes me dolía como un seis…y ahora como un tres…más o menos.

No parece un método muy científico, ¿no?

El problema está en los niveles de dolor. Cada persona siente dolor con una intensidad diferente, aunque la dolencia sea la misma. Además, preguntar por una escala del uno al diez hará que los resultados entre las personas sean diferentes, por ejemplo mi intensidad tres podría ser lo mismo que tu intensidad siete.

Así pues, necesitamos alguna manera de medir el dolor por igual en todos los pacientes, es la única manera en que podemos realizar la comparación.

Existen varias estrategias para medir el dolor:

Los cuestionarios son el método más usado actualmente y existen varios modelos, aunque no son especialmente objetivos. Algunos modelos se utilizan para medir la intensidad de un dolor crónico, ya que las preguntas se basan en el estilo de vida del paciente respecto al dolor. Algunos de estos modelos de test son útiles para poder distinguir entre dolores producidos por algún motivo físico (dolores orgánicos) o por algún motivo psicológico (dolores psicosomáticos).

Hasta hace poco la mejor manera de medir dolor era haciendo daño al paciente. Se utilizaba un medidor de dolor, formado por siete cilindros que producen una corriente eléctrica diferente en cada uno de ellos. Sabemos que a mayor corriente eléctrica, mayor dolor. (Esto lo sabrás bien si has cogido un boli o mechero de los que producen una pequeña descarga).

Llamamos al paciente, le aplicamos cada descarga, y en cada paso le preguntamos su intensidad de dolor en una escala del uno al diez. Así se obtiene unos valores de referencia, podemos saber que el dolor habitual del paciente está entre los dolores recibidos por el cilindro uno y dos. Y eso si que se puede comparar con los otros pacientes que reciben las mismas descargas.

Pero esto no funciona para bebes y pacientes extremadamente mayores que no puedan comunicar el nivel de dolor que sienten. Teniendo esto en cuenta se ha conseguido hace unos meses desarrollar un nuevo medidor de dolor, que ignora lo que cuenta el paciente, centrándose en lo que “cuenta” su cerebro.

En la Universidad de Stanford, el Dr. Mackey y su equipo han conseguido diseñar un medidor de dolor basado en las imágenes obtenidas de un escáner cerebral. Aunque el algoritmo no sea perfecto, funciona con una eficacia del 81%, un gran logro teniendo en cuenta que es una primera versión. Al menos es el primer intento con éxito que se ha conseguido de realizar una medición del dolor objetiva sin preguntar al paciente.

No obstante, aún estamos lejos de poder usar la máquina para nuestro ejemplo. El propio Mackey recuerda que esta máquina ha sido diseñada para medir el dolor producido por altas temperaturas en condiciones controladas de laboratorio. No serviría para medir el dolor producido por otras circunstancias, como enfermedades.

Hace falta más investigación y poder desarrollar un “dolorímetro” util. La utilidad para ensayos clínicos y para diagnostico de enfermedades seria innegable. Algún día el médico podrá escanear nuestra cabeza en vez de preguntar: “¿Cuánto te duele?”

Bibliografía

  • Sobre  el dolorímetro de Mackey y su equipo (Aun no han publicado la investigación) : The Atlantic
  • El dolorímetro de cilindros es usado en varias investigaciones sobre dolor:
    Geber C, Magerl W, Fondel R, Fechir M, Rolke R, Vogt T, Treede RD, Birklein F (2008) Numbness in clinical and experimental pain–a cross-sectional study exploring the mechanisms of reduced tactile function. Pain 139:73-81

Para una descripción rápida del efecto placebo: ¿Qué es la homeopatia?

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4 pensamientos en “¿Cómo se mide el dolor?”

  1. yo necesito ayuda tengo un dolor extremo y los Doctores me dan medicina con la intencion de ayudarme pero no es suficiente el dolor es extremo, estoy segura que no me entienden no saven la intencidad del dolor quisas si ellos me lo pudieran medir y darme el medicamento correcto estaria liverada de ese tormento……….

    1. Siento tu dolor Inés, pero estoy seguro que si el dolor es extremo los médicos ya estén dando la medicina adecuada. No es probable que te den medicamentos menos eficaces a propósito.

      En todo caso puede existir una resistencia natural a ciertos medicamentos, en ese caso el medico buscará algún otro tratamiento medico que disminuya tu dolor. Espero que mejores.

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