Falsos positivos y falsos negativos

Todos los sistemas de detección usados para detectar enfermedades, ya sea para ver los niveles de concentración de una proteína, la presencia de una mutación, o la presencia de un patógeno, siempre tienen dos características que los definen y dan pie a usar un método u otro según el caso. Estas características son la sensibilidad y la especifidad.

La sensibilidad es la capacidad que tiene el método de detectar una menor cantidad de lo que se busca. Usando el ejemplo de detección de proteínas en sangre (como los usados en las analiticas del hospital), la sensibilidad es indicativa de la concentración mínima necesaria para que se produzca un resultado positivo. SI la sensibilidad del metodo es mala puede ser que la cantidad de proteina sea mas alta de lo que señala el resultado, produciendo un falso negativo.

La especifidad se refiere a la capacidad que tiene el método de detección para detectar únicamente lo que se busca. Siguiendo con el mismo ejemplo, por ejemplo, un método muy especifico será aquel que indique únicamente los niveles de la proteína deseada y que dicho nivel no sea la suma de los niveles de dos proteínas diferentes. Si así fuera estaríamos ante un método inespecifico, incapaz de distinguir entre dos proteínas. Esto provoca que un método que no sea especifico al 100% pueda producir falsos positivos debido a estas posibles interferencias en el método.

Lo ideal seria encontrar un método que sea 100% especifico y 100% sensible pero esto es imposible. Con estas dos cualidades sucede igual que en la indeterminación de Heisenberg, un aumento de la sensibilidad conlleva una disminución de la especifidad y viceversa.

Así pues existen métodos clínicos mas o menos precisos dando lugar a una mayor posibilidad de falsos positivos en unos casos y falsos negativos en otros. Para impedir la aparición de falsos positivos normalmente se realizan ensayos de confirmación en los casos que hayan dado positivo. Por ejemplo, en la determinación de la presencia del virus del VIH el ensayo basado en encontrar anticuerpos anti VIH es poco especifico y puede dar falsos positivos por lo que a los casos positivos se les realiza una prueba de detección de proteínas del VIH en suero y búsqueda del DNA viral. Si el paciente da positivo en las tres pruebas es un paciente con VIH, si da negativo en las pruebas de confirmación se considera un falso positivo.

Hay que tener en cuenta que las pruebas de confirmación solo se realizan a los pacientes que dan positivo en la primera prueba. La razón es que las dos pruebas de confirmación son mas caras y tediosas, por lo que no se hacen a todos los que piden una prueba de VIH.

Considerando esto, ¿que pasa con las pruebas que dan falsos negativos? La mayoría de pacientes serán negativos en estas pruebas ya que estarán sanos pero se nos escaparan varios pacientes enfermos que dan resultados negativos pero no podemos realizar las pruebas de confirmación a todo el mundo ya que son demasiados.

Este tipo de métodos que dan falso negativo se dejan para el diagnostico de patologías mas leves y fácilmente curables, ya que el paciente enfermo no debe correr un riesgo de muerte inmediata que necesite de ese positivo en la prueba para dar su tratamiento, además en caso clínico los médicos saben que tipo de datos pueden producir falsos negativos, por lo que deben actuar sin descartar la sospecha de dicha enfermedad. Por lo tanto suele dejarse en mano de los médicos elegir que pacientes necesitan de una pruebas confirmatorias adicionales.

En caso de laboratorio de investigación, los métodos con falsos negativos son conocidos y la realización de las pruebas confirmatorias obligatorias, pero no causa mayor problema ya que son menos veces de repetición, al contrario de la realización de la misma prueba de paciente a paciente al dia.

En resumen, aunque no todo sea perfecto y existan falsos positivos y negativos no hay que preocuparse. Para los casos graves e incurables preferimos prevenir con falsos positivos; mientras que en casos mas leves, podemos confiar en los médicos para nuestra curación.

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